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Misiones, Garabi dam: with your back to the people

Misiones, Garabi dam: with your back to the people

By Various Organizations

The construction of mega dams (curtain height of more than 15m or more than 3 million m3) requires the flooding of large areas of land and other works that generate considerable hydrographic changes and the intervention, even destruction, of strategic ecosystems. Large reservoirs also emit significant amounts of greenhouse gases, responsible for climate change.


The Garabi mega-dam (and behind it that of Roncador) is intended to build by hiding information from the population about the serious consequences of these mega-works, distorting information to avoid opposition to them and distorting the real reasons for this disaster for the region .

Dam and water reservoir construction projects are usually planned for one or more of the following purposes: hydroelectric power, irrigation, potable and industrial water, and flood control.

All dams inevitably generate an artificial lake or reservoir upstream from their construction. This is the main environmental impact they produce, since large areas of highlands are permanently flooded and the turbulent and shallow waters of a river are replaced by a calm and deep lake. The terrestrial fauna is displaced to areas near the reservoir, which are not always suitable for their survival, and must compete with the populations that already exist in them (birds, large and medium-sized mammals, large reptiles, some flying insects), or they die drowned during flooding (small mammals and reptiles, amphibians, most insects, spiders, snails, worms, etc.). The meadows and forests covered by the waters inevitably die and their slow decomposition conditions the quality of the dammed waters.

Currently, regulating the flow of a river or having water for irrigation is a secondary reason, the main objective that defines the design, construction and operation of most of the dams is the generation of electricity. This is produced from the potential energy given by the difference in the water level on one side of the dam and the other. These constructions are, in some cases, monumental engineering works and have been carried out in some of the largest rivers on the planet: Itaipú and Yacyretá on the Paraná River, Salto Grande on the Uruguay River, Assuán on the Nile River, etc.

The construction of mega dams (curtain height of more than 15m or more than 3 million m3) requires the flooding of large areas of land and other works that generate considerable hydrographic changes and the intervention, even destruction, of strategic ecosystems. Large reservoirs also emit significant amounts of greenhouse gases, responsible for climate change. (Visit the International Rivers Network (IRN) page for more information on the impacts of mega dams.)

Every proposal must be subjected to a scientific study of its impacts, social, environmental and cultural, and consult the affected population, thus allowing them to exercise their popular sovereignty when deciding on the convenience or not of this type of mega works. At the same time, we must accept the recommendations that the WRC (World Commission on Dams), an organism created by the World Bank itself and the IUCN (World Conservation Union), issues, through very important documents that can be consulted, including In Internet.

It is difficult to understand why those responsible for these issues, at the governmental level, in Argentina, do not put this information in the hands of the population.

The first binational agreement on the hydroelectric potential of the Uruguay River from which the Garabí project was born was signed by Agua y Energía Eléctrica de Argentina and Centrais Elétricas Brasileiras S.A. -Electrobras- from Brazil in 1972.

The name of the site of the mega hydroelectric dam in the province of Corrientes and Misiones does not exactly coincide with the location of the towns of Garabí or Garruchos. What happened is that when the preliminary studies began in 1974, the technicians detected with the naked eye and by the topographic characteristics that the most suitable place was higher than the town of Garruchos.

Soon after, geological studies began at that site and by means of a bathymetry, which is a measurement to define the bed of the river bed, they detected a geological fault that the specialists called "Olla de Garruchos". It is a natural fault that has a diameter of approximately 100 meters and that extends to a depth of zero level (reference point or level pattern in Argentina), which made it impossible to carry out the engineering work due to the possible risks of stability of it.

That is why they chose to look for another nearby place, located six kilometers downstream from the town of Garruchos and upstream from the mouth of the Garabí stream, which bears this name.

But the project was modified, and now it proposes instead of one, two new reservoirs. The first work, according to Garabí's original project, had a dam more than twice the height and gave rise to a reservoir of 81,000 Ha. The Santa María plant, in the Department of Concepción de la Sierra, Misiones, and the Garabí plant , in Corrientes, contemplate the construction of two run-of-the-river hydroelectric plants to replace the existing project to build a 1,800 MW plant in Garabí, at an elevation of 94 meters.

At the beginning of 2003 this alternative arose, the consulting firm Cenec-Denison presented the so-called Garabí XXI project, which includes the construction of two run-of-the-river hydroelectric plants in Garabí and Santa María (Garabí at level 74 and Santa María level 94), in replacement of the 1988 project, which envisaged the construction of a single power plant in Garabí. This is the project that the Government of Misiones would be claiming, without consulting with its population.

Santa María, at an elevation of 94 meters with 800 MW of Installed Power (PI) and 3,800 GWh / year of Annual Average Energy (EMA), will be located at the height of the town of Santa María. The second closure will be located approximately 50 km downstream, at an elevation of 74 meters. with 800 MW of Installed Power and 3,800 GWh / year of EMA, located 7 km from the town of Garruchos.

The construction of these two dams produces a useful jump of the order of 19 meters each, giving rise to reservoirs of 11,000 Ha and 20,000 Ha of surface, respectively, which will produce a flood similar to those produced by registered floods. With the completion of the new project, a reduction of 50,000 Ha is obtained with respect to the area flooded by the original project.

But Ebisa, the national joint venture, raised a different hypothesis by analyzing an alternative project in Garabí at level 82.5, with the complementary combination of the alternatives of San Javier at level 125 with the flooding of 65,900 hectares, or those of Eleven turns, Puerto Rosario or Roncador at levels 129, with 64,200, 61,200 and 54,500 hectares affected, respectively.

The cities closest to the sites being discussed are: Apóstoles (29 kilometers), Gobernador Virasoro (39 kilometers) and Sao Borja (57 kilometers) and Sao Nicolau (36 kilometers) in Brazil.

In the Garabí Hydroelectric Dam Project "Population and social structure, cultural and tourist heritage", one of the reports of the document prepared by the UNaM, and that the Government of the Province of Misiones denies knowing, is made explicit, according to the morning that published part of him, that “the estimate of the area affected by the dam yields a figure of approximately 32,304 hectares or 323 square kilometers for Misiones, that is, 1.05% of its 3,074,038 square kilometers; this total damage is distributed in 15,336 hectares in the department of Apóstoles, 12,139 in Concepción de la Sierra, and 4,779 in San Javier, with a few 54 hectares in the department of Oberá ”. Likewise, it is reported that the population to be relocated ranges between 15,000 and 20,000 people.

According to this report, the settlements that will be totally affected - they will disappear completely - are: Puerto Azara, Puerto Concepción, Puerto San Lucas, Puerto San Isidro, Puerto Itacaruaré, Isla Itacaruaré, Puerto Blanes, Puerto Sara and Puerto Rosario ”.

San Javier is the most important urban nucleus among those affected by the reservoir and the one that will receive the greatest impact in terms of the number of people, homes, infrastructure and equipment that must be relocated, according to this report.

It should be noted that the first studies on the use of the Uruguay River, in the contiguous section between Argentina and Brazil, were carried out, at an inventory level, starting in 1972. At first, 22 sites were identified, of which from which a scheme consisting of three jumps was selected, advancing with the studies up to a pre-feasibility level.

The criteria for selecting alternatives was the maximization of the energy generated, with the backwater of the upper reservoir reaching the discharge section of the Pepirí Guazú River, at the beginning of the section shared between Argentina and Brazil, and with the lower axis as close as possible to the discharge of the Quareim River, on the border between Brazil and Uruguay.

Taking into account that downstream from Barra Concepción, neighboring the Garabí and Garruchos axes, the Uruguay River presents characteristics of a plain river with reduced slopes, low margins and tributary discharges in low areas with extensive wetlands, and that instead The upper section runs in a box, with a steeper slope and several jumps and rapids, the area of ​​Garabí and Garruchos constituted a common closure to all the alternatives for the use of the border section between Argentina and Brazil.

In the lower section, seven traces were identified, and the San Pedro closure was selected, the closest to the lower limit of the section, with a reservoir level such that the backwater reached the area of ​​change in the average slope of the river, in Garruchos.

The possibility of dividing the jump in the lower section was ruled out due to its small size, approximately 15 meters, and because the maximum floods could exceed the crowning of the works.

Then eleven alternative tracks were identified with the possibility of damming up to the upper level of the section, with a lower limit on the Roncador axis, while four possible tracks were identified in the intermediate section.

In successive selection steps, different alternatives were compared, consisting of three or four jumps, all of them with the San Pedro and Garabí - Garruchos fixed axes (San Pedro - Garabí / Garruchos - Roncador / Panambí, San Pedro - Garabí / Garruchos - Alba Posse, San Pedro - Garabí / Garruchos - San Javier - El Soberbio, San Pedro - Garabí / Garruchos - Pratos, San Pedro - Garabí / Garruchos - Roncador / Panambí - El Soberbio).

Among the eleven alternative routes with the possibility of reservoirs up to the upper level of the section and the four in the intermediate section, the application of the energy maximization criterion led to the selection, in addition to the aforementioned San Pedro and Garabí / Garruchos, a single additional closure (Roncador) which was the furthest axis with the possibility of reaching the upper limit with the backwater.

The final scheme, adopted as optimal, was then constituted, from downstream, by the sites of San Pedro at a height of 52 m, Garabí at a height of 94 m and Panambí / Roncador at a height of 164 meters.

In addition, the dam in Panambí / Roncador eliminated the Moconá falls, impacting, at the same time, on the natural habitat of certain species of birds, considered unique by biologists.

After the pre-feasibility studies, progress was made in the study of the Garabí site, which in 1977 reached a level of technical-economic feasibility, finally, in the 1981/86 period, to reach the executive project that, henceforth, will be called the Original Project.

The geotechnical studies corresponding to the Garabí site are complete and the conditions of the foundation are what they call "acceptable for a dam", which although it is rigid and of greater unit weight, is subjected to a significantly lower hydraulic load.

This situation is not the same for the Santa María dam where geological investigations have been only on the surface and at a regional level, without drilling or geotechnical studies, such as georadar, geoelectric, or geosismic techniques, among others.

It is indicated that both closures will be equipped with navigation locks and fish transfer structures, but no data is available regarding their design, nor the type barge planned to cross the lock. Neither structure has been included in the budgets analyzed.

The Brazilian Government has decided to advance at any price in energy matters with Garabí and Baixo Iguaçú, which would affect the course of the Iguazú River and therefore the Falls. It gives the impression that if Brazil were Misiones it would be filled with dams.

When analyzing the environmental and social impacts of a mega dam, the following must be considered:

Large dam projects cause irreversible environmental change over a large geographic area, and therefore have the potential to cause significant impacts.

Despite this, the World Bank, one of the largest financial entities of these large infrastructures, has once again promoted their construction. And this, as World Watch recalls, despite the fact that in the 90s it drastically cut its loans due to the fact that the projects offered a lower profitability than planned and the corruption that they ended up generating.

Likewise, those responsible for this Institute clarify that it is not a strictly renewable energy source, since sediments, which clog and shorten the life of reservoirs, and evaporation, especially in hot regions, reduce electricity generation .

For their part, other experts add that large reservoirs of water can alter tectonic activity, although they acknowledge that the probability of producing seismic activity is difficult to predict.

According to the World Watch Institute, the construction of large reservoirs submerges arable land and displaces the inhabitants of flooded areas, alters the territory, reduces biodiversity, hinders the emigration of fish, river navigation and the transport of nutrients downstream , decreases the flow of rivers, modifies the level of the water table, the composition of the dammed water and the microclimate, and carries the risk of diseases in the area. In Brazil, the dengue outbreak was associated with the Paraná river dams.

According to World Watch, the impact of these hydraulic works could be largely avoided with a policy of determined increase in energy efficiency and water use, abolishing subsidies or artificially low tariffs.

In Brazil, a total of 297 dams are to be built by 2020, 78 of them in the Amazon, flooding a forest area that exceeds Andalusia in size and displacing several thousand people.

The defenders of these large infrastructures maintain that it is possible, in some cases, to avoid or reduce environmental and social costs to an acceptable level, through the correct evaluation of their environmental impact and the consequent application of corrective measures.

But above all, criticism of these projects has increased in recent decades. The harshest critics claim that, since the benefits are worth less than the social, environmental and economic costs, it is unjustifiable to build large dams. Others argue that environmental and social costs can, in some cases, be avoided or reduced to an acceptable level by carefully evaluating potential problems and implementing corrective measures.

Do the inhabitants of the region know that the mega dams of Garabí and Roncador would affect? Do we know if the impacts make dams unjustifiable or acceptable? We do not know, because we are neither being informed nor are we participating in any public debate about it. Everything is done behind our backs, among very few people who claim the right to decide for everyone else. We should demand that the people, the people, be taken into account before it is too late. And this, above all things, is the responsibility of the provincial governments of Misiones, Corrientes, Entre Ríos and Buenos Aires, provinces directly affected by any mega-dam that is intended to be built on the courses of the Uruguay and Paraná rivers.

The area of ​​influence of a dam extends from the upper limits of catchment of the reservoir to the estuary, the coast and the sea. It includes the watershed and the river valley downstream from the dam. This means that, in the case of Argentina, Garabí affects the provinces of Misiones, Corrientes, Entre Ríos and Buenos Aires.

Do we know the consequences that Garabi, and later Roncador, will have on the already mega-dam of Salto Grande?

Two other Argentine-Brazilian dams are planned in the same watercourse: San Pedro and Roncador. The Uruguai River (as it is written in Portuguese) originates in Brazil and flows into the Río de la Plata. Its channel is the natural boundary between this country and Argentina, and between the latter and Uruguay. In its first section, there are four hydroelectric plants (Itá, Machadinho, Passo Fundo and Barra Grande) and downstream is Salto Grande, the Argentine-Uruguayan plant.


"We need a policy for the management of water resources between Argentina, Brazil and Uruguay. We noticed this when the Iguazu Falls dried up in June 2006," declared an official from Salto Grande.

Brazil had closed the gates of several dams on the Iguazú River, and the decrease in flow revealed the basalt walls of the mighty waterfalls it shares with Argentina.

A sample of what can happen when the rains are scarce is offered today by Salto Grande. According to its Joint Technical Commission, in mid-November 2008 the energy supplied was higher than 42,000 megawatt hours (MWh) and in December it had dropped to 8,975 MWh.

"Argentina and Uruguay have now agreed to use very little energy from the dam, which is why only three of the 14 turbines are in operation" at Salto Grande, engineer Enrique Topolansky, president of the Uruguayan delegation of the Mixed Technical Commission of Big jump.

"The idea is to store water for after Easter, so downstream we have almost no flow," he admitted. What will happen to the flow of Uruguay with two new mega dams?

"While there is talk of building Garabí, the Salto Grande (Argentine-Uruguayan hydroelectric) plant on the same river is barely working due to lack of water," Jorge Cappato, from the Proteger Foundation of Argentina, told Tierramérica.

"Between the existing and planned dams, in a few years the Uruguay River will become a set of ponds. Falls, wetlands and forests will flood, biodiversity and water quality will decrease," he predicted.

In times of drought or low rainfall, the reservoirs will accumulate water and the downspouts will be extreme. "We are going to cross the river on foot," said Cappato, coordinator of the Argentine Committee of the World Conservation Union (IUCN).

The Garabí dam will consolidate a non-sustainable development model, functional to the transfer of dirty mega industries such as pulp mills and others to the Uruguay basin, a scenario strongly resisted by our coastal communities, as is the example of southern Entre Rivers and Gualeguaychú.

While there are direct environmental effects of dam construction (e.g. problems with dust, erosion, earth movement), the greatest impacts come from water reservoir, flooding of the land to form the reservoir, and the alteration of the water flow, further down. These effects have direct impacts on soils, vegetation, fauna and wild lands, fisheries, the climate, and, especially, on the human populations of the area.

Dams are one of the main direct and indirect causes of loss of millions of hectares of forests, many of them abandoned underwater and decaying. Hence, all dams emit greenhouse gases that contribute to global warming due to the decomposition and putrefaction of biomass

The indirect effects of the dam, which can sometimes be worse than the direct ones, are related to the construction, maintenance and operation of the dam (e.g. access roads, construction camps, transmission lines of the electricity) and the development of agricultural, industrial or municipal activities promoted by the dam.

In addition to the direct and indirect environmental effects of the construction of the dam, the effects that the environment produces in the dam should be considered. The main environmental factors affecting the operation and life of the dam are caused by the use of land, water and other resources in the catchment area above the reservoir (e.g. agriculture, settlement, clearing, etc.) and this can cause further accumulation of silt and changes in the water quality of the reservoir and the river downstream.

a) Hydrological effects.

By damming a river and creating a lagoon, the hydrology and limnology of the river system is profoundly changed. Dramatic changes occur in the flow, quality, quantity and use of water, biotic organisms, and sedimentation of the river basin.

The decomposition of organic matter (for example, trees) from the flooded lands enriches the food of the reservoir. The fertilizers used upstream add to the food that accumulates and is recycled in the reservoir. This supports not only fishing, but also the growth of aquatic grasses, such as lilies and water hyacinths. Weed and algae mats can be costly nuisances by clogging dam exits and irrigation canals, destroying fisheries, limiting recreation, increasing water treatment costs, impeding navigation, and substantially increasing water losses. because of perspiration.

Mega impact due to transport and accumulation of pollutants and other materials. The second mega impact refers to the notable phenomena of transport, retention, delay and accumulation of microbiological, organic and inorganic pollutants, including sediments; Each artificial lake forms a soup with unpredictable situations in terms of contamination, generation or spread of diseases, affectation of the biota and siltation (accumulation of sediments).

If the flooded land has many trees and is not properly cleaned before flooding, the decomposition of this vegetation will deplete the oxygen levels in the water. This affects aquatic life, and can cause large losses of fish. Products of anaerobic decomposition include hydrogen sulfide, which is harmful to aquatic organisms and corrodes the dam's turbines, and methane, which is a greenhouse gas. Carbon dioxide, the main gas produced, also exacerbates greenhouse risks.

The suspended particles that the river brings settle in the reservoir, limiting its storage capacity and its useful life, depriving the river of sediments downstream. Many agricultural areas of floodplains have always relied on food-rich silt to sustain their productivity. As the sediment is no longer deposited downstream in the alluvial terrain, this loss of food must be compensated by fertilizer inputs, to maintain agricultural productivity. The release of sediment-free waters, relatively, can wash downstream beds.

The microscopic life of a river is profoundly altered by the accumulation of biocides, chemical and sewage residues, which is why it loses its capacity for self-purification, giving rise to waters harmful to life. This phenomenon is already very notable in front of the cities of Posadas and Encarnación, on the lake that the mega dam of Yacyretá caused in the formerly wild Paraná.

Not only will important species disappear from ecosystems - for example, vertebrates and vascular plants - but also small organisms and microorganisms. There will be direct death of entire populations, particularly of fungi, plants and animals. The dam in Paraná Medio produced an immense biological desert by eliminating the living species and populations that gave it high biodiversity. This aquatic desert that would replace the old and efficient ecotone system, will add a new filter to the passage of indigenous species and genes. The live currents that rise and fall through Uruguay will be seriously interrupted.

Mega impacts due to the lenification of water flow. This impact, little or no consideration, consists of the slowing down of the water flow.

The dam will aggravate water pollution and its effects by "slowing down" the water, reducing general oxygenation and temporarily "freezing" a system adapted to complex movement; it would aggravate the current cultural eutrophication and generate a new center of Lenitic eutrophication or "plain lake". The generation of phosphorus and nitrogen deposits would worsen and blue-green bacteria and floating microphytes would proliferate widely.

Additional effects of changes in the hydrology of the river basin include variations in the water table, upstream and downstream of the reservoir, and salinization problems; These have direct environmental impacts and affect downstream users.

The Saltos del Moconá, a canyon through which the waters fall for three kilometers, could be buried by the tail of the reservoir. It has already happened with the mighty Sete Quedas (seven waterfalls) disappeared by the Itaipú dam on the Paraná River.

Dam builders try to portray both flooding and low waterlogged soils as disastrous, which they intend to rescue and drain for human activity. Ignoring that the spawning of the fish is made in these environments.

Excessive deforestation will lead to the dilution and washing of the land due to the action of torrential rains, which are transported to the rivers, greatly accelerating the clogging or filling of the reservoirs of the dams and reducing their useful life to the same extent.

An environmental impact that dams and governments fail to consider is that of the mega islands that end up occupying the current slow water masses or dam lakes. Given the sedimentary load of the Uruguay system, the final destination of the current reservoirs is their silting and clogging.

The reservoirs of the large dams also alter the groundwater by raising the water tables. And in the case of the Uruguay River, due to the action of transverse faults, even areas far away from the river could be affected.

b) Social issues.

City people, agricultural interests, and people living far away often enjoy the benefits of dams, but those who bear most of the environmental and social costs benefit to a lesser degree, or do not benefit. They benefit, namely: the inhabitants of the area flooded by the reservoir, and those who live in the alluvial lands. When filling the reservoir, the involuntary displacement of hundreds of thousands of people takes place (in some projects), requiring a deep social readjustment, not only on the part of them, but also, of the people already established in the resettlement areas. In the case of Garabí we would be talking about between 15 and 20 thousand people.

For people who remain in the river basin, access to water, land, and biotic resources is often restricted. Artisanal fishing and traditional alluvial agriculture are interrupted due to changes in flow and reduction in silt settlement. The floodplains of many tropical rivers are huge areas of great importance to human and animal populations; as floodplains are reduced, there must be a change in land use, otherwise populations will be forced to relocate. Among the most worrying effects is the generation and spread of diseases. One of the risks is the possible spread of schistosomiasis, produced by a parasitic worm (Schistosoma mansoni). This disease once installed is very difficult to eradicate. Schistosomiasis, in addition to negatively affecting organic functioning, nullifies the workforce of sick people. With increasing water-related diseases (eg malaria, schistosomiasis, onchocerciasis) the health situation of local populations becomes very precarious.

In the 1990s, the University of Helsinki studied mercury in tropical reservoirs. La concentración de mercurio era siete veces mayor en las personas que comían pescado.

Las represas en regiones tropicales producen un exceso de maleza acuática y de cianobacterias tóxicas. También la actividad minera cerca de los embalses eleva los niveles de mercurio en los peces que se convierte en metilmercurio que afecta al sistema nervioso central. Actualmente se están realizando prospecciones en busca de yacimientos minerales en varios lugares próximos a los ríos Uruguay y Paraná. Son minas potenciales. El mercurio podría estar a la vuelta de la esquina. Además, por lo general, los residuos humanos, las aguas negras de los poblados vecinos van a dar a los embalses que tienen poco movimiento de sus aguas.

Las consecuencias son: problemas de la salud, agobiamiento de los servicios públicos, competencia por los recursos, conflictos sociales e impactos ambientales negativos para la cuenca, el reservorio y el valle del río aguas abajo.

Estos impactos ambientales pueden incluso derivarse en violaciones de derechos humanos, como a la vida, a la salud, a la cultura, al disfrute de un ambiente sano, a la propiedad (privada y colectiva) y a obtener una compensación justa. Además, si los procesos de decisión no son participativos y transparentes, pueden también desconocerse el derecho a la información, al acceso a la justicia y a la consulta. Incluso ha habido casos en que las comunidades han sido amenazadas y hostigadas debido a las presiones para construir las obras, lo que puede implicar afectaciones a la libertad, al debido proceso y a las garantías judiciales. Se agrava aún más la situación debido a que las comunidades afectadas son generalmente minorías, personas de bajos ingresos y en general en situación de vulnerabilidad, a quienes les es casi imposible la defensa de sus derechos.

La negativa a la transparencia informativa por parte de las empresas y gobiernos interesados en construir Garabí y Roncador son ya violaciones a los derechos humanos.

Estas mega obras son, demasiado a menudo, espacios de mega corrupciones.

El promedio de excesos de costos en grandes represas es de un 56% más del calculado inicialmente. Las financiadas por el BM oscilan entre un 27 y 39% más; los del BID en un 45% más y en América Latina el promedio es de un 53% más a los presupuestados originalmente. Así se endeudaron a los pueblos y se enriquecieron a los corruptos. Por ejemplo, con la represa Yacyretá en Argentina y Paraguay, el dinero robado en corrupción fue de más de 6 mil millones de dólares.

El 25% de las represas lograron objetivos inferiores a los planificados en cuanto a costos de capital. El 75% presentaron costos superiores a lo presupuestado. “(…) las oportunidades de corrupción que brindaban las represas con proyectos de infraestructura a gran escala distorsionó más la toma de decisiones, la planificación y la implementación”.

“La Base de Conocimiento de la CMR (Comisión Mundial de Represas, organismo de la UICN y el Banco Mundial) ofrece muchos ejemplos del fracaso de proponentes de proyectos, contratistas y operadores en cumplir compromisos, ya explícitos (acuerdos y contratos específicos del proyecto) ya implícitos (políticas, leyes, regulaciones y directrices aplicables)”.

La presa Itaipú en Brasil y Paraguay tuvo un costo de 16.600 millones de dólares en 1990 cuando la deuda externa de Paraguay era de 1.700 millones de dólares. La presa Itaparica en Brasil desplazó a 40 mil personas, y 10 años después sólo había concluido el 35% de la represa pese a dos préstamos del BM por 232 millones de dólares. Más del 40% de la deuda externa del Brasil fue producto de las inversiones del sector eléctrico.

La contaminación del agua en la represa Belem en Brasil generó 300.000 toneladas de carbono expuestos que produjo espuma tóxica y mató a fauna y flora. Durante una visita a Chile en 1998, James Wolfensohn, Presidente del BM, admitió que el apoyo del Banco a la represa Pangue había sido un error, y que el Banco había hecho “un mal trabajo” durante la evaluación del impacto ambiental del proyecto, puesto que la población pehuenche que vive en la zona no fue consultada. Además de un impresionante impacto ambiental de un proyecto insustentable. Pero también la pérdida de biodiversidad por las represas se observa en Honduras, Costa Rica, Guatemala y México.

Quienes defienden las represas hidroeléctricas argumentan que es una fuente limpia de energía. Esto no es así. Las represas constituyen una de las principales causas directas e indirectas de pérdida de millones de hectáreas de bosques y muchas de ellas abandonadas bajo el agua y en descomposición. De ahí que todas las represas emiten gases de efecto invernadero que aportan al calentamiento global por la descomposición y putrefacción de la biomasa que emite grandes volúmenes de dióxido de carbono y de metano, los dos gases del efecto invernadero más importantes. Por otro lado, el río también va arrastrando más sedimentos orgánicos al embalse aumentando la biomasa en putrefacción. Sin embargo, las represas poco profundas en zonas tropicales cálidas tienen más probabilidad de ser emisoras importantes de gases de efecto invernadero que las profundas en zonas boreales.

La construcción de represas atrae personal externo a la comunidad lo que genera la importación de prostitución y enfermedades de transmisión sexual que se agudiza con la presencia de la policía o el ejército que custodia el proyecto. El paludismo se extendió alrededor de la represa Itaipú; y las fiebres y la malaria se difundieron con mayor rapidez en las represas Sardr Sarovar y Upper Krisna en la India, en Brasil y en otros países de África donde la malaria es la principal causa de muerte. Por lo menos unas 40,000 personas que viven en la cuenca de la Amazonía han sufrido de picazón en los pies y otros impactos en la salud debido a la descarga de aguas sucias de la presa Tucuruí. Con la represa Tocantins se registraron muchos problemas estomacales donde se registraron muchos niños fallecidos luego de beber agua.

Entre otras enfermedades que se asocian con la construcción de las represas están: disentería, diarreas, desnutrición, proliferación inusual de mosquitos, viruela, erupciones en la piel, infecciones vaginales, cáncer, tuberculosis, sífilis, fiebre amarilla, dengue y leishmaniasis. Aunque hay muchas opiniones contrarias, entre los posibles impactos que generan las líneas de transmisión de energía de alta tensión están las malformaciones físicas al nacer; el aumento de cáncer y leucemia en niños, los tumores cerebrales o problemas en el sistema nervioso.

Los mosquitos de los géneros anopheles y aedes, potenciales transmisores del paludismo el primero y de fiebre amarilla y dengue el segundo, encontrarán también incrementados los ambientes aptos para su cría. En cuanto a los moluscos de importancia sanitaria, se han encontrado en el área los planorbideos biomphalaria tenagophila y limnas columella potenciales transmisores del schitosoma mansoni el primero y de fasciola hepática el segundo.

La eventual realización de la represa perjudicaría a pescadores, por que modificaría el desplazamiento natural de los peces aguas arribas para desovar o aguas abajo para alimentarse.

Según el citado documento universitario sobre Garabí, en el sector del mismo dedicado a las consecuencias sociales de la mega represa se afirma que “el reasentamiento involuntario puede tener consecuencias traumáticas para la vida de aquellos que viven en la zona de influencia del proyecto. Constituye una ruptura repentina de la continuidad del tejido social y puede tener como resultado el empobrecimiento de la población reubicada. Los cambios que causa se pueden distinguir de los procesos de desarrollo normales ya que desbarata los patrones de asentamiento y las formas de producción, desorganiza las redes sociales y reduce la sensación de control sobre su vida que tiene la gente”.

c) Pesca y fauna.

Como se dijo anteriormente, la pesca, usualmente, se deteriora, debido a los cambios en el caudal o temperatura del río, la degradación de la calidad del agua, la pérdida de los sitios de desove y las barreras que impiden la migración de los peces. Sin embargo, se crean recursos de pesca en el reservorio, que, a veces, resultan más productivos que los que hubieron, anteriormente, en el río.

En los ríos que tienen esteros, biológicamente productivos, los peces y moluscos sufren debido a los cambios en el flujo y la calidad del agua. Las variaciones en el caudal de agua dulce, y por tanto, en la salinidad del estero, cambia la distribución de las especies y los modelos de reproducción de los peces. Las variaciones en la cantidad de alimentos y el deterioro en la calidad del agua del río, pueden tener efectos profundos para la productividad del estero. Estos cambios pueden tener resultados importantes para las especies que se alimentan o pasan parte de su ciclo vitalicio en el estero, o que son influenciadas por los cambios en la calidad de las áreas costaneras.

El mayor impacto para la fauna se originará en la pérdida de hábitat, que ocurre al llenar el reservorio y producirse los cambios en el uso del terreno de la cuenca. Pueden afectar los modelos de migración de la fauna, debido al reservorio y el desarrollo que se relaciona con éste. La fauna y las aves acuáticas, los reptiles y los anfibios no pueden prosperar gracias al reservorio.

La fauna regional afectada al proyecto está integrada por especies chaqueñas y paranaenses. Algunos mamíferos están en vías de extinción regional, entre ellos el yaguareté, tapir, chancho del monte, ciervo de los pantanos y ciervo de las pampas; otros mamíferos presentes en el área son: zorro pampa, puma, zorrino común, mulita chica, etc; las aves son abundantes, entre ellas, el ñandú, inambúes, chuña patas rojas, el amenazado tordo amarillo y la cachirla dorada.

Las represas y los trasvases son la principal razón del por qué el 33% de las especies de peces de agua dulce del mundo se han extinguido, están en peligro de extinción o son vulnerables. El porcentaje aumenta en países cuyos ríos han sido altamente represados -casi un 75% en Alemania-. Un significativo pero desconocido porcentaje de mariscos, anfibios y especies de plantas y aves que dependen del hábitat de agua dulce también están extintos o en peligro de extinción.

d) Manejo de la cuenca hidrográfica.

Es un fenómeno común, el aumento de presión sobre las áreas altas encima de la represa, como resultado del reasentamiento de la gente de las áreas inundadas y la afluencia incontrolada de los recién llegados al área. Se produce degradación ambiental, y la calidad del agua se deteriora, y las tasas de sedimentación del reservorio aumentan, como resultado del desbroce del bosque para agricultura, la presión sobre los pastos, el uso del terreno de la cuenca baja afecta la calidad y cantidad del agua que ingresa al río. Por eso es esencial que los proyectos de las represas sean planificadas y manejados considerando el contexto global de la cuenca del río y los planes regionales de desarrollo, incluyendo, tanto las áreas superiores de captación sobre la represa y los terrenos aluviales, como las áreas de la cuenca hidrográfica aguas abajo, y no solamente lo inmediato a la presa. ¿Se está haciendo esto con Garabí? Todo nos hace suponer que no. No tienen estado público estudios y planificaciones sobre esto.

e) Impactos durante la construcción.

La construcción de una presa puede durar varios años, en media 5 a 6 años, aunque en TODOS los casos se hablan de “pocos años”. Las situaciones que se dan durante la construcción son totalmente diferentes a las que se tendrán una vez terminada la presa y puesta en operación.

Campamentos de obras y viviendas para los obreros. Generalmente las presas se construyen en lugares bastante apartados, de manera que el traslado diario de los obreros puede ser un problema que induce a la empresa constructora de la presa a construir una villa para alojarlos en las proximidades de la obra. Considerando que el número de obreros puede alcanzar varios cientos, el campamento provisional, con una vida útil de 5 a 6 años muy rara vez planificado adecuadamente, considerando todos los servicios básicos. El impacto ambiental del campamento debe ser estudiado en detalle, a fin de analizar las medidas de mitigación de dichos impactos.

Con relación a las villas para los trabajadores, existen dos posiciones antagónicas, la primera considera la construcción de un pequeño pueblo, fuera del área de inundación del lago, para ser utilizada en forma permanente, primero por los obreros y luego por la población local que debe ser reasentada; la segunda corriente, más reciente que la anterior, considera la construcción de la villa de los trabajadores en una cota inferior a la cota del embalse, de manera que esta será totalmente destruida al llenarse el embalse.

Las dos concepciones tienen ventajas e inconvenientes. La decisión debe ser tomada consultando a las autoridades y población locales y tomando en cuenta los planes de desarrollo locales y regionales. Preguntándonos, siempre, si estos planes son “sustentables”. Y que tiene que ver la mega represa con este tipo de desarrollo.

Parque de estacionamiento y mantenimiento de la maquinaria pesada. Esta área es crítica, pues en este lugar se pueden producir vertimientos de aceite lubricante que puede contaminar el suelo si no se tomas las debidas precauciones. De ninguna manera, deben dejarse depósitos de aceites servidos en áreas que han de ser inundadas pues estas llegaran a contaminar el freático.

Canteras. Las canteras de material terreo, piedra, o arena, eventualmente se encuentran alejadas del lugar donde se ha de construir la presa. Sin embargo debe darse prioridad, caso existan, a las canteras que se encuentran en el valle que ha de ser inundado.

d) Programa de llenado del embalse.

El llenado del embalse es un momento crítico en la vida útil de este, y tiene que ser afrontado en una forma planificada. Los aspectos que deben considerarse en la planificación de la operación de llenado son:

* Limpieza del terreno que ha de ser inundado;
* Retiro de material de interés arqueológico, histórico, cultural;
* Garantizar aguas abajo de la presa por lo menos el caudal ecológico;
* Programa de salvamento de animales que pudieran quedar atrapados en las islas temporales que se van creando;
* Programa de información a la población de la zona sobre el llenado y sus consecuencias.

Limpieza del terreno. Debe considerarse que la vegetación existente en el valle que ha de ser inundado morirá, se descompondrá y por lo tanto generará una demanda bioquímica de oxigeno muy elevada, lo que podría perjudicar la calidad del agua del embase por varios años.

Retiro de material de interés. Esta actividad puede requerir una preparación de varios meses y hasta años, por lo tanto debe iniciarse oportunamente para que el llenado del embalse no se vea retrasado por esta actividad. Especial cuidado deberá ser dado a la existencia de sitios de interés afectivo para la población desplazada, como pueden ser cementerios, capillas, lugares de reunión, etc. los que deberían ser recreados en forma semejante en los locales de nuevos asentamientos.

Caudal ecológico. Se define como caudal ecológico: El agua necesaria para preservar valores ecológicos como;

* los hábitat naturales que cobijan una riqueza de flora y fauna,
* las funciones ambientales como dilución de poluentes,
* amortiguación de los extremos climatológicos e hidrológicos,
* preservación del paisaje.

La determinación del caudal ecológico de un río o arroyo se hace con base en un cuidadoso análisis de las necesidades mínimas de los ecosistemas existentes en el área de influencia de la estructura hidráulica que en alguna forma modifica el caudal natural del río o arroyo.

En el momento del cierre del desvío provisional del río, el flujo aguas debajo de la presa debe mantenerse, garantizando el caudal ecológico durante todo el periodo de llenado del embalse que puede durar varios meses. La forma de garantizar este caudal mínimo varía de caso a caso, y debe ser previsto en el diseño de la presa.

Salvamento de animales. Durante la fase del llenado se irán formando islas, las que se achicarán en la medida que el nivel se eleva. Deben preverse brigadas de rescates de animales domésticos y salvajes, como víboras, culebras, arañas, etc.

Nombramos estos últimos ítems al solo efecto de demostrar con que ligereza e irresponsabilidad se “aplaude” una mega obra y lo difícil que resulta garantizarle un “bajo impacto ecológico y social”. Quizás en la única oportunidad en que esto es posible es en el caso de las “micro”, “minis” y algunas “medianas” represas, y nunca en el caso de una mega represa (de 15 o más metros de altura).

e) Alternativas a las Mega-represas.

Existe una variedad de alternativas, como las siguientes, para el diseño y manejo de los proyectos de las represas:

* se puede evitar o diferir la necesidad de construir la represa, reduciendo la demanda de agua o energía, aplicando medidas de conservación, mejorando la eficiencia, sustituyendo los combustibles, o restringiendo el desorganizado crecimiento regional;

* es posible evitar la necesidad de construir una represa, cuyo propósito principal sea el riego, ampliando y/o intensificando la agricultura de los terrenos aluviales del río, o fuera de la cuenca hidrográfica;

* se puede investigar la posibilidad de ubicar el proyecto en un río que ya tenga una represa, diversificando sus funciones, evitando hacer una nueva represa en el mismo río;

* se debe ubicar la represa propuesta, de tal manera que solo se realice si se reducen al mínimo los impactos negativos y sociales, y se consulta, previamente, con toda la información publicada, a la población de la región afectada;

* es posible ajustar la altura de la represa (nunca mayor a 14 metros de altura), el área inundada, el diseño y los procedimientos de operación, para reducir los impactos ambientales negativos; e,

* instalar varias represas pequeñas en vez de una grande.

Por lo anterior, es de vital importancia que los Estados evalúen integralmente los costos y beneficios de dichos proyectos, así como las alternativas existentes, consideren la legislación vigente, incluyendo la relevante para la protección de derechos humanos. Y se haga garantizando la participación de las poblaciones afectadas.

Además, como complemento de la normativa nacional, es esencial que los Estados apliquen los mejores estándares y recomendaciones internacionales a estos proyectos. En particular, por lo menos las contenidas en el Informe Represas y Desarrollo, de la Comisión Mundial de Represas; y en caso de haber expropiaciones y reubicación involuntaria de las personas que habitan la zona, deben implementar los principios mínimos desarrollados por el Relator de las Naciones Unidas en 2006. (Pples_Eviction_Displacement_Rapporteur03-2006.pdf)

“Es importante destacar que la región tiene otros potenciales desaprovechados de generación energética que poseen menor impacto ambiental y social, como la energía eólica, las pequeñas centrales hidroeléctricas, las pequeñas cooperativas termoeléctricas, que podrían funcionar con cáscara de arroz, por ejemplo. Lo que no existe es la voluntad política de apoyar esos proyectos”, destacó Elisángela Soldatelli Paim, coordinadora de proyectos del Núcleo Amigos de la Tierra Brasil, con oficina en Porto Alegre.

Un panel asesor de especialistas internacionales de medio ambiente puede proveer la guía para un imprescindible Consejo de la Cuenca del Río Uruguay, ilustrándolo acerca de los aspectos ambientales de cualquier proyecto que surgiera y las necesidades de participación ciudadana y capacitación para hacer las cosas bien y no tener que arrepentirnos luego, como ya ocurrió con todas las mega represas realizadas en esta Región.

Dos preguntas finales podrían guiar nuestra reflexión profunda, responsable y sensata sobre el mentado proyecto de una, o más, nuevas mega represas en esta Región:

a) ¿A quiénes beneficia y a quiénes perjudica este proyecto?

b) ¿Cómo queremos que sea nuestra vida y la vida de nuestros descendientes, en Misiones, Corrientes, Entre Ríos y Buenos Aires?

Por estas razones y muchas más que seguiremos poniendo a disposición de la ciudadanía decimos NO a Garabí!! ¡Ninguna nueva mega represa más en esta región!

Firman:

Asociación Ecologista “Cuña Piru” (Misiones)

Asociación Ecologista “Tamanduá” (Misiones)

CEMEP-ADIS, Asociación Civil (Misiones)

Fundación Servicio de Paz y Justicia (SERPAJ-Argentina).

Asociación “M´biguá” (Entre Ríos), en representación de la Red Internacional Antirrepresas.

Hacia el 14 de marzo del 2010

El día mundial de acción contra las mega represas se fijó en Curitiba, Brasil, en 1997, al culminar el “Primer Encuentro Internacional de Pueblos Afectados por Represas”, en el que participan más de 50 países y cientos de organizaciones de todo el mundo. En la semana del 14 de marzo se despliegan actividades en todos los continentes reclamando por ríos libres y por la restauración de los daños sociales y ambientales ocasionados por las grandes represas. El 14 de marzo sirve para celebrar el Día Internacional a favor de los Ríos y en contra de las Presas.
El 25 de septiembre representa otro hito importante en el calendario ambiental, dado que en el año 1997 la legislatura entrerriana aprobó por unanimidad la ley provincial Nº9092/97, conocida como Ley de Libertad de los Ríos o Ley Antirrepresas, única en su tipo en el mundo.


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